Sinterização a Laser (SLS)  é a tecnologia de prototipagem rápida de escolha para uma variação de aplicativos de protótipo funcionais, incluindo aqueles com ajuste de encaixes, dobradiças incorporadas e outras juntas mecânicas. A habilidade da SLS de produzir várias peças de uma só vez também torna o processo uma boa escolha para Fabricação Digital Direta (DDM) de produtos que precisam de força e resistência a calor.

O QUE É A SINTERIZAÇÃO A LASER?

A tecnologia SLS usa um laser para endurecer e aglutinar pequenos grãos de plástico, cerâmica, vidro, metal (falamos em outro artigo sobre a sinterização de metal direta) ou outros materiais em camadas em uma estrutura 3D. O laser traça o padrão de cada seção transversal do desenho 3D em um leito de pó. Depois que uma camada é construída, o leito abaixa e outra camada é construída sobre as camadas existentes. Em seguida, o leito continua a baixar até que cada camada seja construída e a peça esteja concluída.

Um dos maiores benefícios da SLS é que ela não precisa das estruturas de suporte que muitas outras tecnologias de AM usam para prevenir que o design entre em colapso durante a produção. Como o produto está em um leito de pó, nenhum suporte é necessário. Essa característica, além de conservar materiais, significa que a SLS é capaz de produzir geometrias que nenhuma outra tecnologia consegue. Além disso, não precisamos nos preocupar com o dano da peça enquanto removemos os suportes e podemos criar componentes de interior complexos e peças completas. Como resultado, podemos economizar tempo na hora da montagem. Assim como outras tecnologias AM, não há a necessidade de abordar o problema de folga da ferramenta—e por isso a necessidade das juntas—que métodos de subtração encontram com frequência. Então, podemos criar geometrias antes impossíveis, diminuir o tempo de montagem e aliviar juntas fracas.

A SLS se destaca quando você precisa de peças de plástico feitas para durar. A SLS é capaz de produzir peças altamente duráveis, além de criação de moldes, enquanto outros métodos de fabricação de aditivo podem se tornar frágeis ao longo do tempo. Como as peças da SLS são robustas, elas desafiam aquelas produzidas pelos métodos de fabricação tradicionais, como moldes de injeção, e já são usadas em diversos aplicativos de usuário final, como automotivo e aeroespacial.

Considerando sua robustez e capacidade de produzir peças complexas e inteiras, a SLS pode trazer maiores benefícios de tempo e custo para peças de pequeno porte que normalmente exigiriam alguma montagem com fabricação tradicional. É um casamento perfeito de funcionalidade, força e complexidade. Podemos produzir peças mais rápido e reduzir o tempo necessário para montá-las. Por outro lado, também podemos produzir menos peças, uma vez que as peças da SLS tendem a suportar melhor o desgaste e as condições ambientais. Especialmente para personalização em massa para determinadas peças de uso final de baixo volume, a SLS dispensa a fabricação tradicional com água, pois não há reusinagem de alto custo e ineficiente com a qual se preocupar. Outro assunto importante sobre a SLS, que vimos em muitas outras tecnologias de fabricação de aditivo, é que ela permite o armazenamento e a reprodução de peças e moldes usando dados que nunca se deterioram, se perdem no transporte nem exigem armazenamento de alto custo. Os designs estão sempre disponíveis e prontos para serem produzidos quando precisamos deles, mesmo se o original não estiver disponível.

Uma forma de pensarmos sobre os usos das peças da SLS é em termos dos materiais que ela usa. Materiais à base de estireno são ótimos para fazer fundições—em gesso, titânio, alumínio e muito mais—e são compatíveis com a maioria dos processos de fundição padrão. A SLS também pode criar engenharia em plástico resistente a impactos, ideal para peças de usuário final de volume baixo a médio, como alojamentos, peças de ajustes de encaixe, moldagem automotiva e duto de paredes finas. A engenharia em plástico também pode ser feita com material retardante de chamas, que pode ser usado em aviões e requisitos de produto do consumidor, ou material preenchido com gás para maior rigidez e resistência ao calor. Há até plástico de fibra reforçada para rigidez máxima e, na outra ponta do espectro, material como borracha para peças flexíveis, como mangueiras, juntas, preenchimento de cabo e muito mais.